El Jem si trova nel cuore della regione del Sahel. Il suo imponente anfiteatro è il gioiello della ricca città antica di Thysdrus, e il più grande dell’Impero Romano, dopo quelli di Roma e Capua.

El Jem è attaccato al governatorato di Mahdia e conta circa 19.000 abitanti.

Il suo anfiteatro è il più grande dell’Impero Romano (tra 27.000 e 30.000 spettatori) dopo il Colosseo di Roma (45.000 spettatori) e quello di Capua. Ogni estate dal 1985 ospita il Festival internazionale di musica sinfonica di El Jem.

In epoca romana la città di Thysdrus si sviluppò grazie alla sua vantaggiosa posizione su un altopiano che dominava i sebkhas (laghi salati e asciutti), il punto di passaggio più diretto per andare da nord a sud. La città è, dal II secolo, tra le più prospere del mondo romano. L’anfiteatro rimarrà il gioiello offerto da questa civiltà.

La città di Thysdrus beneficia di un’attiva politica di bonifica e sviluppo economico: gli imperatori Vespasiano e Tito vi portano l’acqua attraverso il proconsole d’Africa. Così, dal II secolo, appare, secondo l’espressione di Gilbert-Charles Picard, come la “capitale dell’olio” del Bizacene.

La leggenda narra che sarebbe servito da rifugio alla Kahéna, una “principessa” berbera in lotta contro gli eserciti arabi

Costruzione intelligente

Costruito sul modello del Colosseo a Roma, El Jem sfrutta i progressi nell’arte della costruzione. I produttori ora sanno come ridurre gli angoli ciechi e integrare elementi operativi, come le gallerie che passano sotto l’arena e comunicano con l’esterno.

L’anfiteatro è formato da gradinate, la cavea, suddivise in tre parti separate da balaustre e servite ciascuna da una specifica scalinata. Un podio è riservato alle personalità e gli spettatori sono distribuiti secondo la gerarchia sociale della città.

Nell’arena si svolgono cacce alle bestie feroci e combattimenti tra gladiatori. Un pavimento in muratura consente l’accesso alle gallerie inferiori. Al di sotto dell’arena, le due gallerie sono delimitate da sedici camere a volta in cui sono rinchiuse le bestie. Una piccola galleria con due aperture permette di issare le gabbie degli animali selvatici, grazie ad un montacarichi, all’arena.

Il monumento dispone anche di un sistema di raccolta delle acque piovane, incanalate attraverso una rete di tubazioni e scaricate, previa depurazione, in enormi cisterne.

Parte del Colosseo fu distrutta dai cannoni del Bey nel 1850, perché lì si erano rifugiati i ribelli.